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NBA Finals

Celebra Toronto: los Raptors cumplen el sueño de toda una vida

Raptors campeones
Toronto celebra su primer título GettyImages

El 4 de noviembre de 1993 la NBA anunció su expansión a Canadá: le entregó los derechos de su 28º franquicia a un grupo empresarial liderado por John Bitove, un empresario canadiense dueño del holding Obelysk. Dos años después hicieron su debut en la liga bajo el nombre de Toronto Raptors, a la par de los Vancouver Grizzlies hoy reconvertidos en los Memphis Grizzlies, con un triunfo frente a New Jersey Nets.

Pese a la victoria inicial, en aquella primera campaña sumó 21 triunfos y perdió 61 partidos, como era de esperar para un equipo que cumplía su primer año en la liga, una experiencia inicial en la que se dieron el lujo de ser uno de los rivales que venció a los Chicago Bulls del 72-10. También contaron con Damon Stoudamire en su plantel, quien se alzó con el premio al Novato del año.

Desde entonces, y tras sobrevivir a los primeros años de más tristezas que éxitos, Toronto atravesó una concatenación de ilusiones que siempre, siempre, terminaban en decepciones estrepitosas. Hasta esta temporada, cuando Masai Ujiri apostó y Kawhi Leonard cumplió: Toronto Raptors es el nuevo campeón de la NBA. Para entender la importancia de su conquista, bien vale viajar hacia el pasado para revivir la historia de un equipo, de una ciudad y un país, que hoy son pura alegría.

Vinsanity

En el Draft de 1998, Glen Grunwald tomó una decisión que definió el futuro de los Raptors. Grunwald había reemplazado como GM a Isiah Thomas y en el Draft de 1998 intercambió a Antawn Jamison, elegido en la cuarta posición, por Vince Carter, quien había sido seleccionado con el quinto pick por Golden State Warriors. El impacto de Carter fue absoluto en el ámbito deportivo y, especialmente, en la consolidación de los Raptors como un mercado importante en el escenario NBA. Los canadienses encontraron a su estrella.

Carter recién debutó en enero de 1999, después del lockout. Su repertorio ofensivo, espectacular y atrapante, lo llevaron a ganarse el apodo de Air Canadá. Rookie del año, se consolidó como estrella en su segunda campaña donde promedió 25.7 puntos por partido -cuarta mayor cifra de la temporada- y lideró a la franquicia hacia su primera participación en playoffs. Inolvidable fue su participación en el torneo de volcadas del Juego de las Estrellas, considerado el mejor de la historia.

Junto a Tracy McGrady, sobrino lejano de Carter, los Raptors disfrutaron de una dupla ofensiva que convirtió en protagonista al equipo entre 1998 y 2000, cuando McGrady fue traspasado a Orlando Magic. Eclipsado por Carter, T-Mac se fue a Orlando Magic y dejó a una ciudad preguntándose que hubiera pasado si la dupla se mantenía en el tiempo.

En 2000-01 los Raptors volvieron a Playoffs con Carter como emblema, con 27.6 puntos, 5.5 rebotes, 3.9 asistencias, 1.5 robos y 1.1 tapas por partido durante la temporada regular. Tras eliminar a New York Knicks en cinco partidos en la primera ronda del Este, los Raptors protagonizaron una serie vibrante frente a Philadelphia 76ers en las semifinales de conferencia. La batalla entre Carter, el ídolo y emblema de toda una ciudad, y Allen Iverson se decidió en un séptimo partido en el que, con dos segundos en el reloj y abajo por un punto, Carter tuvo el tiro del final para decidir el resultado en favor de sus Raptors pero la pelota no entró y se quedaron afuera.

"Fue increíble. Carter tuvo grandes partidos en casa y yo tuve grandes actuaciones en casa, pero ambos estábamos intentando cargarnos el equipo a nuestras espaldas y ganar partidos. Es genial tener esos recuerdos y haber sido parte de algo como eso", recordó años después Iverson.

En agosto de 2001, Carter firmó una extensión de seis años por 94 millones de dólares. Poco después empezó a mostrar problemas de lesiones que no auguraban un buen futuro como estrella de la liga. En 2001-02 se perdió los últimos 22 partidos, se debió ausentar del Juego de las Estrellas y de la postemporada, donde los Raptors quedaron eliminados en cinco juegos por Detroit Pistons en la primera ronda. En 2002-30 se repitió la historia, esta vez ausentándose de 43 juegos.

En 2003-04 parecía recuperado, disputó 73 encuentros pero los Raptors no llegaron a los playoffs. Concluida la temporada, y tras el despido de Glen Grunwald, Carter mostró su enojo con el presidente Richard Peddie y su desconfianza con una gerencia a la que creía incapaz de construir un equipo candidato al anillo. Después de varios partidos en donde fue sentado durante los últimos cuartos por un equipo que bajo las órdenes de Sam Mitchell quería construir una nueva filosofía, Carter fue finalmente traspasado el 17 de diciembre de 2004 a New Jersey Nets a cambio de Alonzo Mourning, Aaron Williams, Eric Williams y dos primeras rondas.

Así se terminó el primer romance entre Toronto y una estrella, quien en 2005 fue abucheado cuando regresó a la ciudad. Diez años después volverían a encontrarse, con Carter vistiendo al camiseta de Memphis Grizzlies. Los Raptors recibieron a Vince y le dedicaron un video homenaje que hizo llorar a la experimentada estrella que hoy en día sigue siendo protagonista de la liga.

La era Bosh

Sin Carter, la irrupción de Chris Bosh devolvió a los Raptors a los primeros planos del Este. El pivote, elegido por la franquicia canadiense con la cuarta selección del Draft 2003, aún con Grunwald como GM. En 2004, con Rob Babcock en su lugar, seleccionaron a Rafael Araújo con el octavo puesto y dejaron pasar a Andre Iguodala, quien fue seleccionado con el noveno pick. No fue el único error de Babcock, quien después traspasó a Carter y perdió a Alonzo Mourning, a quien había obtenido como moneda de cambio. En 2006, Bryan Colangelo fue designado como GM después de su éxito en la construcción de los Phoenix Suns que ganaron 62 partidos con Steve Nash como estrella.

Con la elección de Andrea Bargnani en el primer lugar de 2006, los Raptors mejoraron su producción. Terceros en el Este con un récord de 47-35, construyeron un bastión defensivo que los sostuvo durante toda la campaña. Sam Mitchell ganó el premio al entrenador del año y Colangelo se adueñó del galardón al ejecutivo del año. Justamente contra New Jersey Nets, Raptors protagonizó su regreso a Playoffs en una serie que perdió por 4-2.

El año siguiente, Orlando Magic con Dwight Howard a la cabeza borraron a los Raptors, que habían finalizado en sexta posición del Este, de la postemporada. Problemas de lesiones castigaron a aquel plantel que terminó decepcionando en los playoffs. En 2008-09 llegó Jermaine O'Neal desde Indiana Pacers, un movimiento que suponía un salto de calidad para el plantel. Tras un mal arranque, Mitchell fue despedido y Jay Triano ocupó su lugar. La experiencia de O'Neal fue breve, quien fue traspasado a Miami Heat a cambio de Shawn Marion. Con un récord de 33-49, quedaron afuera de Playoffs a siete partidos del final de la temporada.

En el Draft de 2009 llegó DeMar DeRozan, el siguiente eslabón en la cadena de símbolos que no consiguieron llevar a los Raptors a un título. Con Bosh otra vez como emblema, los Raptors habían encauzado una temporada que no había arrancado bien pero el pivote sufrió una lesión que lo margino por el resto de la campaña y quedaron afuera de playoffs. De cara a 2010-11, Bosh era agente libre y quería ganar un anillo. Como Carter, pensó que Toronto no iba a entregarle un equipo capaz de pelear por el título y se marchó a Miami Heat, donde se unió a Dwyane Wade y LeBron James para alzarse con dos campeonatos.

Después de siete años en el equipo y consolidado en ese entonces como el segundo jugador con más partidos en la historia de la franquicia, Bosh lideró todos los rubros estadísticos hasta la aparición de DeMar DeRozan. Sin embargo, la incapacidad de la dirigencia lo llevó a tomar la decisión de marcharse, otro revés para los hinchas de los Raptors.

Bajo la sombra de LeBron

Sin Bosh, empezó la reconstrucción de un equipo que más temprano que tarde volvería a ser protagonista. En 2011-12 fue contratado Dwane Casey, quien había sido asistente del entrenador en Dallas Mavericks. En ese mismo año, Jonas Valanciunas llegó con la quinta selección del Draft. No fue una buena campaña para los Raptors (23-43), que en el siguiente mercado intentaron ir a la caza de un Steve Nash que decidió marcharse a Los Angeles Lakers. Sin embargo, y como consecuencia de la decisión del canadiense, Kyle Lowry aterrizó en Toronto proveniente de Houston Rockets a cambio de un pick de primera ronda.

Durante el mercado de 2013 llegó el hombre que edificó al equipo campeón. Masai Ujiri fue designado como GM y rápidamente se desprendió de Bargnani y transfirió también a Rudy Gay. En aquel año se dio la explisión de DeRozan, quien fue elegido por primera vez para el All-Star. En marzo, por primera vez desde 2008 se adueñaron de un lugar en Playoffs. En aquella primera campaña cayeron frente a New Jersey, quienes habían condenado su futuro para conseguir a Paul Pierce en uno de los peores trades de la historia.

Aquella caída fue el puntapie inicial para un equipo que se convirtió en protagonista permanente de la postemporada bajo las órdenes de Casey y con DeRozan como emblema de una ciudad que lo adoptó como ídolo. El problema fue siempre LeBron James, quien eliminó al equipo de Casey en las finales del Este de 2015-16, en las semifinales de 2016-17 y en las semifinales de 2017-18. Casey y DeRozan mantuvieron a los Raptors como una fuerza dominante en el Este pero apenas pudieron ganarle dos partidos al Rey de la NBA en tres series de Playoffs.

Ni siquiera haber finalizado con el primer lugar del Este en 2017-2018 fue suficiente para un Ujiri que decidió tomar una decisión drástica y arriesgada: despidió a Casey y traspasó a DeRozan, ganándose las críticas de propios y ajenos. Por primera vez en la historia, Toronto había conseguido a un jugador como DeRozan que estaba orgulloso de vestir la camiseta de su franquicia, incluso cuando las chances de campeonato parecían lejanas. Ujiri lo traspasó a cambio de un Kawhi Leonard que llegaba sin actividad y con apenas un año de contrato. Sin embargo, casi doce meses después, el riesgo valió la pena y los hinchas hoy celebran un anillo que soñaron desde aquel primer día en que la NBA desembarcó en Canadá.

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