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Los contratos duales: el nuevo camino a la NBA para varios jugadores

Los contratos duales o two-way, como prefieran llamarlos, son una de las últimas cosas en ser instauradas en la NBA. Llegaron en la temporada 2017-2018, hace poco más de dos años. Sin embargo ya no son un experimento, sino que se consolidaron como una herramienta interesante para las franquicias como para los jugadores, que tienen en ellos una puerta de entrada hacia un lugar en la liga.

Damion Lee es el último caso de éxito. El alero de Golden State Warriors llegó a la franquicia californiana en 2018-2019 con un contrato two-way después de haber jugado en Santa Cruz Warriors, el equipo de G-League de Golden State, y de un corto paso por Atlanta Hawks. Tras disputar 32 partidos en la última campaña, GSW decidió ir por otro contrato dual con quién es cuñado de Stephen Curry. La distinta situación de los Warriors cambió el panorama y Lee terminó apareciendo como un jugador importante de una rotación diezmada y luego en el mes de diciembre se afirmó como titular, promediando 14,2 puntos, 6,9 rebotes, 3,2 asistencias y 1,2 robos con un 36,8% en triples cuando juega en el quinteto inicial.

Antes de perder a Lee a manos de cualquier otro equipo, ya se comenta que los Warriors próximamente harán oficial su fichaje con un contrato estándar, por lo que cortarían a Marquesse Chriss para hacerle un lugar. Sin la posibilidad del contrato dual, quizá Lee ni siquiera estaría jugando en Estados Unidos en esta temporada, pero ahora es titular en la NBA.

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El jugador de los Warriors no sería el primero en lograr un contrato garantizado en el poco tiempo que transcurrió de la temporada 2019-2020. Ya tuvimos el caso de Chris Clemons de Houston Rockets, un rookie no drafteado que luego de ser el máximo anotador del básquetbol universitario fue por una oportunidad en la Summer League, luego en la pretemporada, firmó un contrato dual y el 27 de diciembre, después de jugar 20 partidos en Houston (promediando 4,8 puntos en 8,2 minutos) se ganó su lugar definitivo. Clemons no juega tanto como Lee en un equipo que tiene más aspiraciones, pero todas las veces que le tocó disputar al menos 15 minutos, convirtió 15 puntos o más.

También debe estar feliz el pivote letón Anzejs Pasecniks, elegido con el pick 25 del Draft 2017 por Orlando Magic y traspasado inmediatamente a Philadelphia, donde nunca recibió una chance por lo que se mantuvo jugando en el Gran Canaria de la ACB española. Esta temporada, luego de jugar la Summer League y la pretemporada con Washington Wizards, Pasecniks recibió un contrato dual con los Wizards, que atravesaban una crisis de lesiones y necesitaban de algún interno para su rotación.

Pasecniks, que firmó el 18 de diciembre, tuvo minutos de forma instantánea (20 por partido) y contribuyó con 7,6 puntos y 5,7 rebotes por juego en 14 partidos, lo que valió que Washington corte al veterano CJ Miles para fichar al europeo de 24 años. "Él siguió el camino que marcó Jordan McRae la temporada pasada y es otro ejemplo de nuestra visión para desarrollar jugadores y de los beneficios de compartir nuestras instalaciones de entrenamiento con Capital City Go-Go (el equipo de G-League)", comentó Tommy Shepard, el general manager de los Wizards, sobre Pasecniks.

Garrison Mathews, Chris Silva, Kelan Martin, Norvel Pelle, Ky Bowman, Luguentz Dort u Oshae Brissett son otros novatos que están con un contrato asi y ya disputaron varios partidos, por lo que son los principales candidatos a dar el mismo salto que Lee o Clemons, un salto que les cambiaría no sólo su carrera profesional sino su vida, al asegurar su primer contrato NBA.

Jugador Equipo Partidos Minutos por juego Puntos por juego Asistencias por juego Rebotes por juego
Garrison Matthews Washington Wizards 15 13,1 6,2 0,7 1,5
Chris Silva Miami Heat 30 8,5 3,6 0,5 3,2
Kelan Martin Minnesota Timberwolves 17 17,4 5,8 0,5 3,4
Norvel Pelle Philadelphia 76ers 10 9,5 2,8 0,6 3,2
Ky Bowman Golden State Warriors 36 22,6 7,7 2,9 2,6
Luguentz Dort Oklahoma City Thunder 7 16,4 3,3 0,4 1,4
Oshae Brissett Toronto Raptors 13 9,1 2,7 0,4 1,7

También otras franquicias están utilizando el contrato dual para desarrollar a jugadores que actualmente puede que no estén listos para la NBA, pero en quiénes ven un potencial muy alto. Los tienen jugando en la G-League y ocasionalmente los llaman para entrenar y jugar con el equipo principal. Es el caso de Boston Celtics con Tremont Waters y Tacko Fall, Denver Nuggets con Bol Bol, Memphis Grizzlies con Yuta Watanabe, Minnesota Timberwolves con Jordan McLaughlin, Portland Trail Blazers con Jaylen Hoard o Utah Jazz con Justin Wright-Foreman, todos jugadores jóvenes de destacada campaña en la liga de desarrollo.

El contrato dual le ofrece a estos jugadores bastante más dinero que un contrato de G-League y al equipo NBA le da la oportunidad de ir probándolo de vez en cuando hasta agotar los 45 días de plazo. Muchas franquicias también lo utilizan cada vez más para trabar un vínculo con los jugadores elegidos en la segunda ronda del Draft, cuyo contrato no está garantizado.

El uso de esta herramienta ya está tan popularizado en la liga que al 8 de enero de 2020, Phoenix Suns es el único equipo que no tiene ocupada sus dos fichas de contrato dual en el plantel (sólo tiene contratado de esta forma al base Jared Harper). Esta temporada ya se realizaron 68 contrataciones por vía two-way, con 65 jugadores distintos de los cuáles 58 están hoy en la NBA. Además de Clemons y Lee, hay otros cuatro jugadores que comenzaron la 2019-2020 con un contrato dual y ya fueron "convertidos": Amile Jefferson de Orlando Magic, Caleb Martin y Jalen McDaniels de Charlotte Hornets y Naz Reid de Minnesota Timberwolves, aunque el "salto" de todos ellos se dio antes de que disputen un sólo minuto de la temporada actual.

En la temporada 2017-2018, la primera con la existencia de los contratos duales, hubo 86 contrataciones por esta vía que involucraron a 83 jugadores distintos, de los cuáles 24 todavía continúan en la NBA, un nada despreciable porcentaje del 28,9%. 7 de ellos siguen con contrato two-way, mientras que los otros 21 ya tienen un contrato convencional, entre ellos hombres con un lugar en la rotación de su equipo, como Alex Caruso, Danuel House, Duncan Robinson, Quinn Cook, Derrick Jones Jr, Monte Morris, Ryan Arcidiacono o Chris Boucher.

La 2018-2019 presentó menos movimientos (74 con 72 jugadores) pero también fue el camino hacia un contrato para unos 14 jugadores, sumando a algunos de la lista anterior a nombres como Alfonso McKinnie, que terminó disputando las Finales con Golden State, o al ya mencionado caso de Damion Lee.

Duncan Robinson, Alex Caruso y Chris Boucher, tres casos emblemáticos

Los casos de Duncan Robinson, Alex Caruso y Chris Boucher son buenas referencias para cualquier jugador que decida ir por el camino de un contrato dual. Hoy los tres son jugadores afirmados dentro de la rotación de equipos protagonistas de la liga, pero su historia en esa franquicia comenzó mediante un contrato two-way.

Comenzamos por Duncan Robinson, un jugador al que pocos tenían en cuenta pero que ahora es titular habitual en el Miami Heat de Erik Spoelstra gracias a su gran capacidad de tiro (44,4% de acierto en triples). Robinson, que comenzó su carrera universitaria en el tercer nivel del básquetbol colegial en lugar de la primera división, como casi todos los jugadores, no fue drafteado, pero realizó una buena Summer League 2018 con Miami Heat y se ganó un contrato dual. En esa condición disputó la temporada 2018-2019, en la que jugó 10 partidos NBA (promedió 3,3 puntos en 10,7 minutos) mientras que brilló en la G-League (21,4 puntos y 4,3 rebotes).

Al cumplir la temporada, su contrato se convirtió en un contrato estándar parcialmente garantizado para la 2019-2020, pero el Heat no tuvo intenciones de cortar a un jugador que comenzó esta campaña como suplente y rápidamente se ganó la titularidad. Al día de hoy promedia 11,8 puntos y 3,2 rebotes en 27,3 minutos por juego y es el jugador del Heat que más intentos realiza por partido desde la línea de tres puntos: 7,3.

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Alex Caruso es un pionero: el escolta de Los Angeles Lakers fue el primer jugador en saltar de la G-League, donde disputó la temporada 2016-2017 con Oklahoma City Blue, a la NBA mediante contrato dual. El carismático jugador de los Lakers fue parte del equipo que se consagró campeón en la Summer League del 2017 y se hizo un hueco ocasional en el plantel de la 2017-2018, disputando 37 partidos, siete de ellos como titular.

Lakers y Caruso renovaron el contrato dual en la 2018-2019 y al final de la temporada, con una plaga de lesiones afectando al equipo angelino, Caruso pudo demostrar sus cualidades: promedió 9,2 puntos, 3,1 asistencias, 2,7 rebotes y un robo en 21,2 minutos por partido, además de demostrar mucha intensidad e inteligencia a la hora de defender. A la hora de armar el equipo de la temporada 2019-2020, la gerencia de la franquicia púrpura y oro no lo dudo y firmó a Caruso con un contrato de 5 millones y medio de dólares por dos años. Hoy en día tiene un lugar garantizado en la segunda unidad del equipo de Frank Vogel.

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Chris Boucher es protagonista de otra historia similar. Tras una adolescencia en la que llegó a abandonar el colegio y no jugaba de forma organizada al básquetbol, Boucher terminó teniendo una destacada carrera universitaria que terminó con una rotura del ligamento cruzado anterior de una de sus rodillas. Con este problema físico que le impidió formar parte de los entrenamientos previos al Draft y sus 24 años de edad, ningún equipo decidió seleccionarlo, pero Golden State Warriors, el campeón de la NBA, lo firmó con un contrato dual en la 2017-2018.

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El canadiense tenía muy difícil jugar en aquellos Warriors y no pudo participar de los Playoffs al tener un contrato dual, pero llegó a disputar un minuto en temporada regular, haciendo su debut NBA y consiguiendo su primer anillo de campeón. La campaña siguiente lo volvería a ver campeón pero con la franquicia de su país natal. Boucher firmó un contrato dual con Toronto Raptors y después de 16 partidos NBA, pero más que nada un nivel superlativo en la G-League, los Raptors lo aseguraron con un contrato convencional. Fue elegido el MVP y el mejor defensor de la liga de desarrollo, en la que dominó como lo reflejan sus estadísticas: 27,2 puntos, 11,4 rebotes, 4,2 tapones y 1,2 robos.

En el último partido de la temporada regular Nick Nurse le dio más minutos de lo habitual y Boucher demostró lo que vale, logrando su primer doble-doble en la NBA. Luego tuvo algunos minutos "basura" en los Playoffs 2019, en los que logró su segundo anillo de campeón.

En la campaña actual el ala-pivot comenzó como un suplente de minutos limitados, pero ante la lesión de Serge Ibaka supo responder y desde entonces que es una carta útil para los Raptors a la hora de armar una rotación que estuvo afectada por lesiones durante prácticamente toda la temporada, promediando 6,3 puntos, 4,6 rebotes y 0,9 tapones en 13,3 minutos por juego.

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Las opiniones aquí expresadas no representan necesariamente a la NBA o sus organizaciones.

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