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Pau Gasol

Eterno: 17 años del mate de Pau Gasol a Kevin Garnett con el que se ganó el respeto en la NBA

El 6 de diciembre los españoles no sólo celebramos el aniversario de la ratificación en referéndum de la Constitución. El sexto día del último mes del año es una fecha especial para los aficionados al baloncesto en nuestro país. Tal día como hoy de hace 17 años Pau Gasol firmaba ante Kevin Garnett un mate de enorme significado y trascendencia. Una jugada espectacular que no sólo puso en pie a los 12.861 espectadores que se encontraban en La Pirámide de Memphis, sino que también supuso la liberación definitiva del catalán.

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Aquel 6 de diciembre de 2001 los Grizzlies cayeron de paliza ante los Timberwolves (80-105). Una derrota insignificante en comparación a lo que Pau Gasol consiguió aquella noche en Tennessee: ganarse el respeto de una Liga y un público que aún por entonces veían con recelo a lo que llegaba de fuera. Hoy la NBA es una Liga global que no podría entenderse sin el extraordinario rendimiento que ofrecen los jugadores nacidos fuera de Norteamérica, pero en los primeros días del siglo XXI las barreras culturales y deportivas en Estados Unidos no estaban aún tan levantadas. Las dudas siempre acompañaban a los extranjeros. Más todavía si nos referíamos a un chaval espigado y delgaducho, de 21 años y cuyo nombre no sabían pronunciar.

Una NBA diferente a la actual

Al contrario que ahora, por aquel entonces el juego aún vivía bajo el influjo de la muy física y áspera década de los 90. Aún faltaban años para que los Suns del Seven seconds or less y, posteriormente, los actuales Warriors abanderaran el cambio cultural y de estilo en la Liga. Las defensas y la dureza generalmente primaban sobre el talento y la imaginación. Al margen de los glamurosos Lakers de Shaq y Kobe y aquellos añorados Kings que enamoraron a toda una generación, los equipos rocosos eran mayoría en aquella competición aún de 29 franquicias.

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En la 2001-2002, la primera campaña de Gasol, sólo cinco equipos superaron la barrera de los 100 puntos. Los Mavericks fueron el equipo más prolífico con 105,2 tantos por noche. Una cifra que en la 2017-18 superaron nada más y nada menos que 17 equipos. Como paradigmas de aquella era del juego duro podemos citar a los Spurs (ya con Gregg Popovich en el banquillo), los Nets que disputarían en 2002 las Finales, los Sixers en los que Allen Iverson actuaba como único verso libre y los Timberwolves. Una franquicia cuyo cuerpo y alma se encarnaban en un solo hombre: Kevin Garnett.

Kevin Garnett, de ídolo a rival

El mismo KG al que Pau Gasol había crecido admirando. 24 horas después del debut en la NBA de Pau, sus Grizzlies jugaban en Minnesota. Allí se midió por primera vez a quien de la noche a la mañana dejó de ser uno de sus ídolos de infancia para pasar a ser uno de sus más enconados rivales. Maestro del trash talking, pocos jugadores han resultado más molestos para sus rivales como The Big Ticket. En aquella noche del 2 de noviembre de 2001, Gasol lo sufrió en sus carnes. Tras un mate del '21', este chocó a propósito con el jugador de los Grizzlies antes de girarse y comenzar a aplaudirle en la cara. Técnica para Garnett, quien como respuesta recibió la impasibilidad del novato.

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La verdadera respuesta tardaría 34 días en llegar. En el 18º encuentro en la Liga de Gasol, Garnett continuó mostrándose especialmente quisquilloso con él. Buscaba marcar su territorio ante el rookie. Lo que seguro que no pasaba por su cabeza fue lo que ocurrió a falta de 3:40 para el final del tercer cuarto hace justo hoy 17 años. No encontró sitio bajo el aro, así que le sacó el balón a Rodney Buford para abrirse y jugar de cara al aro. Esquinado, pivotó hasta romper a Kevin y remontar por línea de fondo. Gary Trent salió a la ayuda, pero Pau ya había iniciado el vuelo para hundir el balón a dos manos. Imparable: mate y tiro libre adicional. El padre del hoy novato de los Blazers (Gary Trent Jr.) y Kevin Garnett quedaron posterizados. Wally Szczerbiak, nacido en Madrid e hijo del mítico Walter, no daba crédito a lo que acababa de ver desde el banquillo de los Wolves.

Dos narraciones icónicas

"Sólo fue un mate", diría Gasol poco después. Pero él sabe que no fue solamente un mate. Su reacción tras quedarse colgado un par de segundos del aro así lo indica. Aterriza en la cara de Garnett, le mira y se va por el lado izquierdo rozándose levemente los hombros de ambos. La locura en La Pirámide es total y él reacciona llevándose el índice derecho a su oreja derecha. Los comentaristas de la televisión estadounidense tampoco dan crédito. Gritan hasta que sueltan el ya icónico: "Uno, dos, tres… ¡olé!". En España también se retransmite el partido con las voces, cómo no, de Andrés Montes y Antoni Daimiel. "¡Brrrrrrrrrrr! Espectacular Daimiel. ¡Jugón! Sensacional", narra Andrés.

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Una acción espectacular que fue mucho más que un highlight. Una jugada en la que Pau Gasol se ganó el respeto de toda la NBA y de un Garnett ante el que luego se mediría en dos Finales protagonizadas por los Lakers y los Celtics (2008 y 2010). Un mate que, por mucho que pasen los años, nos seguirá poniendo la piel de gallina.

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