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Chicago Bulls

El Open McDonald's 1997: la experiencia de Chicago Bulls en París

Para la época del segundo tricampeonato obtenido con Chicago Bulls, siendo ya un ícono de la NBA y hasta una figura de Hollywood después de la película Space Jam, Michael Jordan era una súperestrella a nivel mundial. Ni hablar a fines de 1997, cuando empieza la campaña narrada en el documental "The Last Dance", la última temporada de MJ en Chicago Bulls.

Aquella historia empieza, a nivel deportivo, con una curiosidad: los Bulls realizaron una parte de la pretemporada en París, Francia, en lo que fue la primera aventura internacional de la franquicia. ¿A qué fueron los Bulls a la "Ciudad Luz"? A disputar el Open McDonald's, un torneo de exhibición pero muy prestigioso que reunía a los equipos más importantes de las mejores ligas del mundo.

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Este torneo fue creado en 1987 y tuvo su primera edición en Milwaukee, con los Bucks consagrándose campeones al vencer a la Selección de la Unión Soviética y al Tracer Milano. En 1988 llevó a los Boston Celtics de Larry Bird a España a medirse contra el Real Madrid y así recorrió las principales ciudades de Europa (Munich, Barcelona, Londres, Roma), con París siendo la única que lo organizó en dos ocasiones.

En 1991, la primera vez en Francia, Magic Johnson y Los Angeles Lakers, subcampeones de la NBA, se consagraron en un cuadrangular al vencer al Joventut de Badalona por apenas dos unidades (116-114), pero en 1997 los Bulls arrasaron de forma más amplia en el que es recordado como el mejor Open McDonald's de la historia.

Además del mejor equipo de la NBA en la década del 90, el torneo contó con los dos finalistas de la última Euroliga: Olympiakos y Barcelona, que además eran los respectivos campeones de las ligas locales de Grecia y España. Cabe recordar que esta era una época dorada de la Euroliga, en la que las estrellas europeas raramente pasaban a la NBA (uno de esos casos era Toni Kukoc, de los Bulls). Por Paris también participaron el PSG Racing, campeón francés, y el Benetton Treviso, rey de Italia entonces (y ex equipo de Kukoc). El sexto conjunto en participar fue Atenas de Córdoba, la dinastía de fines de los 90 del baloncesto argentino y sudamericano, campeón de la Liga Nacional de Básquet y la Liga Sudamericana de 1997 (repetiría en 1998).

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En la primera ronda el Barcelona perdió la posibilidad de enfrentar a los Bulls: cayó por 97-84 ante el PSG. Sin el gigante de 2,21 metros Roberto Dueñas, que había sido elegido por los Bulls en el Draft de 1997, el equipo catalán fue eliminado con figuras como Sasha Djordjevic, Marcelo Nicola y Rafa Jofresa. Ese día la gran sorpresa la dio Atenas, que de la mano de Héctor "Pichi" Campana (23 puntos), un joven Fabricio Oberto (22 tantos) y la conducción de Marcelo Milanesio en la base y Rubén Magnano en el banco de suplentes superó por 87-78 al Benetton Treviso del legendario entrenador Zeljko Obradovic.

En esa misma jornada Campana finalizó segundo de un torneo de triples que fue ganado por el serbio Nikola Loncar (PSG) y del que participó Steve Kerr, el jugador de mayor porcentaje de acierto en la historia de la NBA.

Al día siguiente llegó el estreno de los Bulls en París: un 89-82 sin lucirse ante el conjunto francés, que comenzó ganando en los primeros minutos pero se fue 42-29 debajo al entretiempo. Jordan no daba una actuación demasiado espectacular y los locales estaban a apenas cuatro puntos de distancia al comenzar el último cuarto, por lo que Phil Jackson volvió a requerir del #23 en la cancha aunque sea una exhibición para asegurar el triunfo por 89-82.

Cierto es que los Bulls no tenían a dos piezas claves: ni Scottie Pippen (lesionado) ni Dennis Rodman (recuperándose de una bronquitis) habían viajado a Europa. "Lo que sucede es que no estamos en ritmo y que físicamente no llegamos en un nivel óptimo; por eso se justifican los errores", explicaba MJ.

La otra semifinal quedará para siempre como una leyenda en la provincia de Córdoba: la vez que Atenas casi juega contra los Bulls. Quizá los dos equipos que más representan el baloncesto de los 90 para un fanático local. Los "griegos" casi dan otro batacazo más ante unos griegos de verdad, los de Olympiakos, campeones de Europa, liderados por un tremendo anotador del baloncesto FIBA que hoy es el nuevo ejecutivo a cargo de Chicago Bulls: el lituano Arturas Karnisovas. El partido estaba empatado 86-86 y Karnisovas amargó el sueño de los argentinos con un triple a nueve segundos del final para el 89-86.

Un Fabricio Oberto de 22 años, que luego llegaría a la NBA y se consagraría campeón en 2007 (y jugaría en Olympiacos la temporada 1998-1999), le expresaba su dolor al diario La Nación: "Fue una gran desilusión porque durante todo el día sólo hablamos de jugar contra Chicago, tanto a la hora de preparar el partido contra Olympiakos, como cuando estábamos almorzando o descansando. Estuvimos tan cerca. Yo creí que el triple que tiré sobre el final iba adentro, lo ví así. Fue una lástima".

Atenas, en una actuación espectacular de uno de los mejores planteles de la historia de la Liga Nacional, finalizaría tercero tras superar al PSG por 88-78. ¿Le hubiesen podido dar a los Bulls tanta batalla como los franceses el dia anterior? Los estadounidenses finalizaron siendo los campeones, al ganarle a Olympiacos 104-78 con un Jordan que le demostró a los fanáticos europeos de lo que era capaz, anotando 27 tantos y llevándose el premio al MVP.

El Open McDonald's tendría su última edición en 1999, con San Antonio Spurs venciendo por 103-68 a Vasco Da Gama en la final en Milano, Italia. Quedó como algo icónico del baloncesto de los 90, reemplazado por las múltiples giras que realizan los equipos NBA por el mundo y por las visitas de equipos de distintas partes del globo a Estados Unidos.

Recién San Lorenzo de Almagro pudo cumplir el sueño de tener un equipo argentino enfrentando a un par de la NBA, cuando el club porteño visitó a Toronto Raptors el 14 de octubre de 2016 y cayó por 122-105.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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