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Playoffs 2020

Gary Harris, la pieza silenciosa que despertó a Denver Nuggets en los Playoffs 2020

4,3 puntos, 2 rebotes, una asistencia y un robo de promedio con 22,2% en tiros de campo y 18,7% de efectividad en triples en los primeros tres partidos. 13 puntos en el cuarto, con un buen 4-7 en triples pero lejos del aporte ofensivo de los dos principales anotadores del equipo (27 y 26 puntos).

Sin embargo, sin parecer que tenga tanto impacto, el regreso de Gary Harris está siendo muy importante para despertar a Denver Nuggets y que los de Colorado vuelvan a ser ese equipo interesante que terminó tercero en la fase regular y no el de muy mal juego defensivo que llegó a estar 3-1 abajo contra Utah Jazz en la primera ronda de los Playoffs 2020 de la NBA.

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La estadística más importante de todas, la de triunfos y derrotas, habla de lo que generó Harris: Denver ganó tres de los cuatro partidos que Harris jugó desde su regreso, terminó remontando la serie ante Utah y ahora empata 1-1 con LA Clippers, atreviéndose a soñar. Y es en las pequeñas cosas donde el jugador nacido en Indiana tuvo impacto.

Primero que nada, en la gran defensa sobre Donovan Mitchell en la última posesión del séptimo encuentro frente a los Jazz, en la que Harris aguantó en el uno contra uno al máximo anotador de los Playoffs y terminó robándole el balón con mucha astucia, primero esperándolo para después ser agresivo desde atrás. Ah, antes había obligado Utah Jazz a pedir un tiempo muerto al negarle a Mitchell el balón con una marca pegajosa.

Antes de ese highlight defensivo, ya había sido importante para crecer la capacidad de los Nuggets en el perímetro en una rotación que estaba castigada, donde los wings del banco de suplentes, Torrey Craig y Michael Porter Jr, no estaban pudiendo aportar en ese aspecto.

"La razón por la que tengo tanta afinidad con Gary Harris es porque siento que él es uno de los mejores jugadores de defensa y ataque en la NBA", dijo el entrenador Mike Malone al terminar ese partido. "Algunas personas mirarán las estadísticas y dirán que Gary Harris tuvo problemas, que tiró 1-9 de campo. Pero nosotros no ganábamos este partido sin Gary. Apenas anotamos 30 puntos en el segundo tiempo pero la defensa estuvo fenómenal y Gary fue una gran parte de eso. Su ofensiva llegará en la próxima serie, ese es el próximo paso de su vuelta a las canchas. Pero su defensa, su orgullo en el uno contra uno, es sobresaliente", agregó el entrenador de Denver aquel día.

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"No jugó en seis meses, volvió y tuvo ese impacto en dos partidos, eso es First Team All-Defense. Es el mejor defensor que conozco. Cuando me defiende en las prácticas, no hay nadie en la NBA que me defienda mejor que Gary. Y se puede ver cuando está en la cancha. Es como un jugador de fútbol americano por la forma en la que mueve sus pies. Su anticipación, tiene manos rápidas, tiene el paquete completo en defensa. Cambia el juego para nosotros", fueron los elogios de Jamal Murray a Harris después de eliminar a Utah.

Como dijo Malone, Harris tenía que empezar a producir en ataque contra los Clippers: más allá de que su defensa es importante contra un equipo de tanta capacidad anotadora, Denver no puede apoyarse solamente en Jamal Murray y Nikola Jokic si quiere eliminar a un candidato de verdad. Por eso Harris volvió al quinteto titular en el primer partido de la serie, pero ese día nada le salió a él (5 puntos y 2 asistencias en 24 minutos, con 2-5 de campo) ni a los Nuggets, que perdieron por 120-97 y ya llevaban 29 puntos de desventaja en el tercer cuarto.

La historia cambió en el partido del sábado. Harris estuvo preciso en lo que Denver necesita de él: triples. Siete de sus ocho lanzamientos al aro llegaron desde el perímetro y cuatro de ellos tuvieron buen destino.

Junto a Jokic anotaron ocho de los 15 triples del equipo de Malone y salvaron una noche en la que el resto del equipo tiró 7-28 en tiros de tres puntos. Sea desde el catch and shoot o desde el drible, Harris representó una amenaza exterior para los angelinos y parándose en las esquinas le abre espacio al juego en parejas de Jokic y Murray. Su 35,7% de acierto en acciones de catch and shoot durante la temporada 2019-2020 no enciende una alarma, pero es para respetar.

Ni Paul Millsap, ni Michael Porter Jr ni Monte Morris ni Jerami Grant, los cuatro Nuggets de la rotación de Playoffs con mejor porcentaje de triples que Harris en la 2019-2020, le sacan mucha diferencia a la hora de tiros a pie firme.

Y su impacto defensivo no desapareció. Según Stats.NBA, Harris tuvo el mejor rating defensivo de Denver en el partido: un tremendo 94,6 en los 29 minutos en los que el escolta pisó la cancha. Defendió directamente a jugadores de los Clippers en seis lanzamientos al aro y solamente uno de ellos ingresó, una bandeja de Lou Williams en una posesión en la que se le escapó el talentoso base de los angelinos, que también le terminó anotando en otra posesión en la que Gary había hecho un buen trabajo de presión, quedando cerca de robar el balón.

Harris se encargó primariamente de Paul George, que había sido efectivo en el primer partido (19 puntos con 6-13 de campo) y decayó en el segundo encuentro, anotando 22 unidades pero con 7-19 en lanzamientos, marrando sus tres intentos ante Harris. Y en las ayudas el de Denver fue fundamental para el esquema de Malone, como en la siguiente jugada, robándole a Leonard la pelota en una jugada en la que Kawhi estaba listo para anotar ante alguien de menor tamaño como Murray.

Harris es un jugador de perfil bajo que nunca será siquiera una segunda pieza en un equipo, pero para Denver es importantísimo por su defensa. Ya les hizo ganar una serie en un momento clave. ¿Podrán de nuevo?

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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