Memphis Grizzlies

La poderosa racha de victorias de Memphis Grizzlies sin Ja Morant

Quién le iba a decir a Memphis Grizzlies que su mejor racha de la temporada hasta la fecha sería sin Ja Morant. La gran estrella del proyecto cayó lesionada el pasado 27 de noviembre en la derrota ante Atlanta Hawks. Después de evitar los peores presagios, los de Taylor Jenkins encuentran una anotación repartida y la fundamental mejora defensiva para ir 4-0 desde entonces. ¿Próximo rival? Miami Heat en la madrugada del martes (1:30 hora España).

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Las victorias han sido ante Sacramento Kings, Toronto Raptors, Oklahoma City Thunder y Dallas Mavericks. Es decir, hablamos de conjuntos de menor entidad o que atraviesan un momento delicado por lesiones. Lo cual no quita el dominio de los Grizzlies: han sido el primer equipo en ganar cuatro partidos seguidos sin ir perdiendo en ningún momento desde que se lleva el play-by-play de los partidos (1984), tal y como apuntó ESPN durante la retransmisión del duelo frente a los Mavs.

¿Cómo lo han hecho? Sin jugar su mejor baloncesto, desde luego, pero respondiendo muy bien a la ausencia de Morant. Tienen a cinco jugadores en promedio de dobles dígitos desde entonces y la defensa, cuyo inicio era desolador, se ubica de nuevo entre las mejores.

"Hemos tenido buenos comienzos en estos partidos", dijo Desmond Bane, una de las principales apuestas de la franquicia en la offseason y por quien dieron salida a Grayson Allen. "Hemos estado jugando una buena defensa, lo que nos ha permitido correr en transición. Esa es nuestra mejor carta en ataque, la defensa".

Bane, autor de 29 puntos contra Dallas, mejor marca de su carrera, es el primero al que destacamos. Ni es el líder en minutos sin Morant, ni en puntos, ni en tiros por partido. Sin embargo, llegó como especialista tirador y absorbe mucho más. Es notable su trabajo en defensa, mientras en ataque son todo soluciones: firma 18 puntos con un 51,9% en tiros de campo y, lo mejor, un 54,2% en triples lanzando 6 por noche. La clave en ataque pasa por aumentar sus dosis de balón, ya sea para lanzar de tres o buscar lanzamientos desde la media distancia, territorio donde se encuentra entre los mejores (54,8%).

Acompañando a Bane como referencia aparece Jaren Jackson Jr. Si el traspaso de Allen a Milwaukee abría opciones para Desmond, el de Jonas Valanciunas a New Orleans hace lo propio con JJJ. Recién renovado y con ansias de mostrar su capacidad de impactar en el resultado, el interior es el máximo anotador y taponador de los Grizzlies sin Morant. Está en 20,5 puntos, 5,8 rebotes, 2,3 tapones y 54,2% en triples, lanzamiento que representa la mitad de sus tiros.

Otra de las irrupciones destacadas de este tramo de partidos, dinámica a la que ya se había apuntado antes, era Brandon Clarke. El canadiense gustó mucho como novato, aunque perdió peso en la rotación en su segundo año. En los tres primeros partidos sin Morant apareció como torbellino desde el banco. De'Anthony Melton es el sexto hombre al uso, pero Clarke sirve para otro propósito. Da muchísima energía en minutos limitados desde el banco. Hizo 10,7 puntos, 4,3 rebotes y 1,7 tapones en apenas 15,5 minutos ante Kings, Raptors y OKC.

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Aquí aparece un nuevo problema para Memphis. Además de la ausencia de Morant estarán sin Clarke (rodilla), Kyle Anderson (espalda) y Ziaire Williams (rodilla) ante Miami. Anderson es la baja más preocupante, aunque Jenkins ya ha encontrado la forma de suplirlo con su profunda plantilla. De hecho, Santi Aldama ha visto más minutos en los últimos encuentros (15,6 en 5 partidos) que en los 7 anteriores juntos.

Con un cinco inicial formado por Tyus Jones, Bane, Dillon Brooks, JJJ y Steven Adams, Melton y Xavier Tillman son los principales recambios. Por detrás suyo aparecen el siempre rendidor John Konchar, Aldama o Killian Tillie. Parece que ni siquiera en este contexto recibirá oportunidades Jarrett Culver, pick 6 del Draft 2019 y traspasado en la offseason desde Minnesota.

La mejora ofensiva de los Grizzlies ya formaba parte de su temporada antes de la caída de Morant. Incluso siguen funcionando como una ofensiva de élite sin su estrella, algo que habla muy bien del equipo. Sin embargo, el gran cambio ha estado en defensa. Fueron top 5 la pasada campaña con Jenkins, pero comenzaron siendo top 5 por el fondo en la 2021-2022. ¿En los últimos cuatro? El mejor registro defensivo es suyo, concediendo tan solo 90,7 puntos por cada 100 posesiones. La siguiente marca, en posesión de los Spurs, es de 97,7.

Aun así, estas cifras están infladas por las importantes diferencias que han puesto en el marcador ante rivales de menor entidad y la paliza histórica frente a OKC. Sí que han logrado un mejor trabajo forzando malos tiros del rival, pero hace falta una muestra más representativa para comprobarlo.

Y qué mejor escenario para hacerlo que Miami Heat. Equipo muy serio, lleno de veteranos y con el claro objetivo de ir a las Finales. Sería la mejor prueba para Memphis, pero los Heat vienen de perder tres de sus últimos cuatro partidos. El motivo principal responde a las bajas por lesión de Jimmy Butler y Bam Adebayo. Al pívot todavía le quedan unas seis semanas de recuperación por una lesión en el pulgar, pero Butler (coxis) podría regresar este mismo martes ante los Grizzlies.

¿Mantendrán su racha de victorias los de Jenkins o se romperá la ilusión en la que están desde la lesión de Morant? Más allá del trabajo defensivo, que trae una importante mejora, tienen margen en ataque: ni Jones (sustituto de Morant) ni Brooks, referencia del equipo, han estado jugando su mejor baloncesto.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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