Playoffs 2021

Ja Morant y la épica de igualar con Memphis Grizzlies la serie contra Utah Jazz

El presente y pasado de Memphis Grizzlies se ven las caras en esta Primera Ronda de Playoffs. Ja Morant, la actual ilusión de la franquicia y cara del proyecto, ante Mike Conley, el mejor base de la historia de los Grizzlies, rostro del Grit&Grind junto a Marc Gasol y referencia en Utah Jazz.

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"A veces se vive lo suficiente para convertirse en el villano", admitió Conley tras la victoria de Utah en el último partido, en la previa del Game 4. "Tengo que tomarme esto con calma, seguir haciendo lo que hago y divertirme con el baloncesto".

Haciendo referencia a la mítica frase de "El Caballero Oscuro" (2008), Conley no murió como héroe de los Grizzlies y ha vivido lo suficiente como para verse a sí mismo convertido en villano. Ahora es el enemigo de las gradas que durante tanto tiempo defendió. El que busca tumbar la plaza del FedEx Forum que por tantos años protegió. Pero se siente cómodo en ese papel, por mucho que Morant reviente a los Jazz a puntos: su inicio ha sido histórico y promedia 33,7 tantos en los tres primeros duelos.

Conley fue clave en la victoria del Game 3 con 27 puntos, 8 asistencias y 6 rebotes, pero la gran diferencia para Utah fue la defensa. Sí, Morant les hizo un roto tras otro. Actuación sensacional de un jugador especial como pocos hay en la liga, pero ni con esas los Grizzlies pudieron imponerse a unos Jazz que fueron superiores. El trabajo grupal en defensa, el ritmo, la experiencia... Un bagaje diferente y contra el que Ja y Memphis lucharán.

"Solo ver a un tipo que tiene tanto talento -es una verdadera estrella joven en la liga- vistiendo una camiseta que estaba tan acostumbrado a usar, recibiendo los aplausos de una multitud a la que estaba tan acostumbrado a escuchar... Es surrealista", añadió el veterano con gesto emocionado. "Es como cerrar un círculo completo. Nunca pensé que sería así".

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Lo cierto es que Memphis necesita ganar esta próxima madrugada para mantener la llama de su eliminatoria viva. Para meter presión en el primer clasificado del Oeste y de la tabla general de la temporada regular. Además, sería regalar la victoria a una afición que no ve desde el 22 de abril de 2017 un triunfo en Playoffs en el FedEx.

El Game 1 tuvo el punto de los Grizzlies; el Game 2, la poderosa respuesta de Utah con la vuelta de Donovan Mitchell; y el Game 3, la ventaja para Quin Snyder pese a los 47 de Morant. Entonces, ¿qué marcó las diferencias en el tercer encuentro? Utah hizo su habitual partido: Rudy Gobert protegía; Mitchell organizaba; y la orquesta funcionaba pese al 9 de 23 en tiro de Donovan. Si un día no son unos, lo serán otros. Mientras, Memphis veía el 19 de 43 en triples del rival (44,2%) ante el 13 de 41 propio (31,7%).

Kyle Anderson, Jaren Jackson Jr, Jonas Valanciunas, Dillon Brooks, Ja Morant y De'Anthony Melton se combinaron para un 6 de 29 desde el perímetro (20,7%). Los problemas de consistencia con el tiro se pagan caros en Playoffs, aunque los Grizzlies necesitan más que meter los triples para empatar a Utah.

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El show de Morant está garantizado. Tirará mejor o peor, pero su momento de confianza es maravilloso y está dotando al equipo de esa imprevisibilidad suya tan valiosa. Precisarán de un mayor rendimiento defensivo y de llegar a las rotaciones, tarea que estos Jazz complican al máximo. Una prueba del más elevado nivel para los jóvenes Grizzlies y su defensa, que en temporada regular fue élite.

JJJ es uno de los jugadores llamados a levantar su rendimiento. Apenas 10,7 puntos, y 5 rebotes con 32% en tiros en los tres partidos jugados. Jonas Valanciunas o Kyle Anderson tampoco están replicando sus producciones de temporada regular, aunque tiene sentido ante los sólidos Jazz de Snyder. Memphis necesita mucho más si quiere dar la campanada. Desde 1984, cuando la NBA aumentó los Playoffs hasta el formato actual, los equipos clasificados como primer o segundo de conferencia solo han caído en Primera Ronda en diez ocasiones.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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