Los Angeles Clippers

La mejor versión de LA Clippers con Kawhi Leonard y Paul George quiere venganza en Playoffs

La narrativa de la 2019-2020 apuntaba a LA Clippers como los favoritos del Oeste, con Los Angeles Lakers detrás suyo. Sin embargo, durante la temporada regular vimos cómo el equipo de LeBron James y Anthony Davis construía una química envidiable, mientras sus vecinos descansaban y confiaban en su talento. La unión pesó. Los Lakers fueron campeones y los Clippers firmaron el mayor fracaso de su historia en Playoffs.

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En la 2020-2021 la historia cambia. Los Lakers, que vienen de ganar, sufren para encontrar dinámicas positivas y crecen las dudas con diferentes temas. Lejos de su máximo potencial, los campeones ven cómo los Clippers siguen la fórmula que permitió el éxito oro y púrpura en Disney. Estamos viendo una versión muy seria del conjunto de Kawhi Leonard y Paul George.

"Nuestra intensidad fue grandiosa desde el salto", dijo PG tras el reciente triunfo en el derbi angelino. "Llegamos a la pintura, hicimos jugadas extra y defensivamente estábamos encerrados en el plan de juego. Fue una gran actuación".

Los Clippers barren así a los Lakers en la fase de encuentros de temporada regular. Ganaron el primero (jornada inaugural) por 7 puntos; el segundo, sin LeBron ni Davis, por 18; y este último, de nuevo sin James y con la nueva salida por lesión de AD, por 24. ¿Espejismo o realidad?

Antes del All-Star los de Tyronn Lue vivieron una pequeña crisis de juego y resultados. Sin embargo, desde entonces son una apisonadora que, en función de la noche, ni siquiera necesita funcionar al máximo. Han conseguido enormes victorias sin Kawhi e incluso con más jugadores clave fuera. Desde el 11 de marzo, fecha en la que se reanudó el juego tras el Fin de Semana de las Estrellas, solo Phoenix (74,2%) y Denver (76,7%) tienen mejor porcentaje de triunfos que los Clippers.

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En este tramo con 29 partidos (récord de 21-8) los Clippers son el tercer mejor ataque de la liga y la quinta defensa más eficiente. Solo Utah, Milwaukee, Denver y Boston se unen a los angelinos como equipos en el top 10 ofensivo y defensivo, siendo los Clippers el tercer net rating más elevado (7,5) tras 76ers (8,2) y Jazz (10).

George ha sido -y es- el mejor jugador de la racha. Su temporada es de alto nivel y se le nota muy cómodo en los sistemas de Lue. Promedia 23,5 puntos, 7,2 rebotes y 5 asistencias con un 38,5% en triples, aunque la verdadera clave del éxito reside en la mejorada circulación ofensiva y la entrada de diferentes piezas en la rotación.

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Por supuesto, Kawhi es Kawhi. Se ha perdido varios encuentros por molestias (ha jugado 19 de 29), pero cuando ha jugado ha sido diferencial. La gran diferencia del Leonard de este curso es su implicación en el sistema como líder creador. Suele ser la figura que recibe más trampas del rival y está sabiendo hacer fluir al equipo. Firma 22,5 puntos, 7,1 rebotes, 5,6 asistencias y 41,2% en triples. Números muy similares a los de PG.

Marcus Morris recupera las sensaciones de Disney, escenario en el que fue el jugador más consistente de la plantilla. Reformulado como cinco pequeño en quintetos de small-ball con Lue en la banda, Morris muestra su mejor versión en el tiro: 15,1 puntos con 48,6% en triples en 29,1 minutos. Tercer mejor anotador y referencia inequívoca como arma espaciadora. Reggie Jackson es la gran sorpresa, rindiendo a un nivel notable como alternativa sobre el balón ante la ausencia prolongada de Patrick Beverley y los encuentros en los que descansa Rajon Rondo. ¿Tendrá el mismo papel y rendimiento en Playoffs?

Serge Ibaka todavía no se ha recuperado de sus problemas en la espalda, por lo que Ivica Zubac (26,4) y DeMarcus Cousins (13,5) se reparten los minutos en el puesto de pívot si no juegan con small-ball. Nico Batum sigue funcionando como complemento, aunque han decaído algo sus minutos y, sobre todo, su acierto exterior (34,7%, comenzó por encima del 40%). Y faltan por contar piezas como el propio Rondo, Luke Kennard -mejor desde el deadline- y Terance Mann, la joven apuesta exterior que funciona y gusta cada día más.

Por poner algún punto de preocupación, los Clippers están cometiendo bastantes pérdidas. Incluso en la victoria ante Lakers sufrieron por esa vía. Aun así, en este tramo que analizamos desde el All-Star son 14º con un porcentaje de pérdidas del 13,4, a mitad de tabla. Es cierto que algunas formaciones registran peores números, en especial las que no disponen de un base creador al lado de Kawhi y PG (las dos alineaciones más usadas por Lue están en 17,3% y 17,5% de pérdidas).

"Estaremos bien", dijo Leonard sobre este problema del cuidado del balón, algo que ya preocupó la pasada temporada. ''Dos de mis pérdidas fueron faltas ofensivas. Eso es solo ser agresivo, físico. Podemos vivir con eso".

Pese a los diferentes problemas físicos el quinteto más utilizado por Lue supone una máquina de destrucción desde el All-Star: Reggie Jackson, George, Leonard, Morris y Zubac registran unos abusivos 130,8 puntos de ratio ofensivo y 94,6 de ratio defensivo en 92 minutos (récord de 6-1). ¿Lo mejor? Lo están haciendo sin Beverley o Ibaka en pista, dos jugadores llamados a ser fundamentales en Playoffs.

Parece que los Clippers han aprendido de sus errores del pasado. Mientras los Lakers se desmoronan y apuntan al Play-in, ellos construyen su versión más seria. Lue ha traído recetas propias a los planteamientos colectivos y la química es superior. En ese apartado la figura de Ibaka permite a Kawhi sentirse más cómodo como líder, uno de los puntos que cuentan Andrés Monje y Gonzalo Vázquez en "El Reverso" de esta semana, en el que explican esta nueva cara de los angelinos

¿Estamos pasando por encima su candidatura al anillo? La irrupción de Brooklyn o el poder de los Lakers desvían la atención, además de que la gente no se creerá a los Clippers hasta que los vean ganar. Sin embargo, este no es el equipo despiezado y sin alma del año pasado. Mucho ojo con los Clippers, que se asientan en la tercera plaza del Oeste y buscan venganza.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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