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Marc Gasol y su primer partido contra Memphis Grizzlies desde el traspaso: "Mis lazos y raíces con la ciudad son muy profundos"

Historias como las de Marc Gasol con la ciudad de Memphis no hay muchas, por no decir que es única. Con 16 años su hermano Pau inició su carrera en los Grizzlies que acababan de trasladarse desde Vancouver a su nuevo emplazamiento. Abandonó Sant Boi de Llobregat y el FC Barcelona junto a su familia para asentarse en la ciudad de Tennessee y estudiar en el Lausanne Collegiate School donde retiraron su dorsal 33 en 2008 y donde fue elegido Mr. Basketball de la Division 2 en 2003.

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De allí se fue a los 18, graduado rumbo de nuevo a Cataluña donde se uniría al Barça en la Liga ACB, momento clave en su carrera donde tuvo que trabajar y sufrir mucho hasta explotar a nivel internacional en 2006. Años después, el destino quiso que los caminos de Marc y Memphis volviesen a unirse, siendo parte del traspaso de Pau a Los Angeles Lakers desde los Grizzlies en 2008, lugar al que llegaría como novato al inicio de la temporada 2008-2009.

11 temporadas permanecería defendiendo el FedEx Forum siendo parte activa y fundamental de los mejores Grizzlies de la historia, alcanzando las Finales de Conferencia en 2013, siendo un equipo constantemente en zona de Playoffs salvo excepciones y donde Gasol firmó su mejor nivel individual que se materializó en su nombramiento como Jugador defensivo del año en 2013, siendo elegido All-Star en 3 ocasiones (2012, 2015 y 2017) y dos veces All-NBA (2013 y 2015).

Las circunstancias deportivas de la franquicia llevaron al desmembramiento de aquel equipo conocido bajo el lema de Grit&Grind (algo así como "esfuerzo y golpes"), siendo traspasado en febrero de 2019 a los Toronto Raptors. Más de un año después, con una pandemia mediante, Gasol se enfrentará por primera vez en su carrera al equipo de su vida (20:00h, NBA League Pass) y lo hará tras haber conseguido lo que no pudo en Memphis, un anillo, y en unas condiciones atípicas, sin poder darse un baño de masas en el FedEx Forum ni recibir la ovación que tanto se merece Marc.

"Llegué a Memphis cuando tenía 16 años, era mi primera experiencia fuera de España así que imagínate lo que fue para mí ir al instituto ahí como adolescente y dejar la ciudad como padre de dos hijos. El más pequeño es de Memphis, nació allí y todos los amigos de mi hija son de Memphis", cuenta Gasol en rueda de prensa. "Mis lazos y raíces con la ciudad son muy profundos. Mi amor por la gente de ahí, lo que significa para mi y para la franquicia es algo que durará para siempre".

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"Ha sido mi hogar. Casi 11 años como profesional allí, 2 como adolescente", añadía. "Mi familia todavía posee una casa ahí, tengo una casa en Memphis, Pau también tiene la primera casa que compró ahí. Todos los recuerdos están ahí, no puedes perder todo eso solo porque te muevas a trabajar a otro sitio".

Una ciudad que le acogió en los diferentes momentos de su vida y que sirvió de refugio en muchas ocasiones, siendo acompañado todo ello con un contexto deportivo que por momentos dio muestras de poder romper la hegemonía de la Conferencia Oeste. El tramo comprendido entre 2013 y 2015 fue el pico de rendimiento del proyecto, amparado en un sistema defensivo complicado de romper y donde todas las piezas funcionaban como uno solo. Liderados por el mejor Zach Randolph de siempre, con un Tony Allen desbocado y dos seguros en ambos extremos como Gasol y Mike Conley, los Grizzlies consiguieron poner en aprietos a candidatos como Oklahoma City Thunder y San Antonio Spurs en más de una ocasión.

"Nos permitió ser lo mejores posibles, tratamos de maximizar las habilidades de cada jugador. Zach Randolph, Tony Allen, Mike Conley, Lionel Hollins... Fue un esfuerzo de equipo", recuerda. "Todos los que llegaron entendieron de qué se trataba y cómo íbamos a jugar y abordar todos y cada uno de los partidos. Así es como trabajábamos. Nunca le teníamos miedo a nadie".

"No importaba cuántos partidos tuviésemos en televisión nacional, no importaba cuántos tiros lanzaras o cuántos MVPs tuvieras. Tenías que venir y no solo ganarnos, sino vencernos. No nos rendiríamos, nunca", asegura el español.

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Gasol se medirá a unos Grizzlies que están en disposición de regresar a los Playoffs por primera vez desde 2017. De aquel equipo ya no queda nadie y en la actual plantilla entrenada por Taylor Jenkins solo restan cuatro jugadores que compartiesen vestuario con el español: Jaren Jackson Jr (lesionado), Dillon Brooks, Kyle Anderson y Yuta Watanabe.

En cierto modo es desalentador el hecho de que Marc no vaya a poder jugar en la ciudad de Memphis en esta temporada, por otro lado, evitará que las emociones afecten a su juego en cierto sentido. "Soy alguien que realmente se abstrae para jugar, y no es fácil saludar a todos los acomodadores y a todas las personas que trabajan en el equipo y luego intentar ejecutar el plan de partido y vencer al otro equipo", dijo. "No es tan simple como parece. Hay muchas emociones. Soy muy profesional cuando se trata de jugar y no me gustaría recibir toda la (atención) antes de un partido. Me gusta ir allí y jugar, ganar, y luego hablar".

Los Grizzlies han experimentado un enorme salto adelante de la mano del novato Ja Morant que va encaminado a hacerse con el premio al Rookie del año, lo que le convertiría en el primer jugador de los Grizzlies en lograrlo desde Pau Gasol. "Tienen tantas piezas. Tantas superestrellas jóvenes y su comportamiento es genial de ver", dijo Marc. "Es genial volver a verme como fan y me enorgullece ver cuánto se preocupan por la ciudad en la que juegan y cómo la representan".

No obstante el rendimiento del equipo en la reanudación está dejando bastante que desear pues solo han conseguido 1 triunfo en los 5 partidos que han disputado, complicándose así su clasificación para los Playoffs y permitiendo que otros se acercasen de cara a un hipotético play-in.

"Veo mucho potencial en ese equipo y una razón para seguirlos y animarlos", siguió Marc. "Se trata de hacer las cosas correctas, juegan de la manera correcta. Continuarán mejorando y, independientemente de las luchas por las que pasen, será positivo al final del día".

"Ahora es su turno. Simplemente me gusta disfrutar viéndolos jugar, cómo juegan y cómo se comportan", dijo. "Es su equipo ahora. Es hermoso verlo y ser representado por ellos.

Llegó como adolescente y se fue como padre de familia. Marc Gasol se medirá por primera vez en su carrera al equipo que le vio convertirse en una estrella de la NBA y ser nombrado el mejor pívot de la liga, volviendo con un anillo bajo el brazo, aquello que nunca pudo conseguir en Memphis. "Fui fan de los 16 a los 22, así que ahora puedo volver a ser un fan".

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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