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Cleveland Cavaliers

Los Cleveland Cavaliers sin LeBron, o cómo salirte todo del revés en cuestión de unos meses

Los jugadores de los Cleveland Cavaliers
Getty Images

8 de junio de 2018. Ovación con sabor a despedida en The Q. A fin de una era. Minutos después los Warriors festejaban su tercer anillo (segundo consecutivo) en cuatro Finales. Todas ellas disputadas ante los Cavaliers. Cinco meses después, Golden State se mantiene como el máximo favorito para seguir aumentando su dominio en la NBA actual. Todo lo contrario ocurre en Cleveland. Esta vez el ídolo, el hijo de Akron, sí pudo cumplir su promesa. Pero lograr aquel anillo de 2016 rompió el vínculo entre los Cavs y LeBron James. El trabajo estaba hecho. Y por eso, a sus 33 años, el cuatro veces MVP se marchó a los Lakers en busca de nuevos alicientes y retos deportivos y profesionales.

La salida de LeBron de Ohio en la agencia libre 2018 se podía intuir. Pero la sombra del mejor jugador del siglo XXI es alargada. Mucho más de lo que desearían en su Ohio natal. Como ya sucediera cuando decidió llevarse en 2010 sus talentos a South Beach, los Cavaliers se han hundido en el pozo de la clasificación.

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Pasaron del 61-21 en la 2009-10 (semifinales de Conferencia en playoffs) a un 19-63 en la pasada campaña. Los cuatro años que el Rey pasó en Miami, Cleveland no pisó la postemporada. Después de firmar un 50-32 y su cuarto viaje consecutivo a las Finales (lo que a posteriori bien podríamos calificar de milagro), en este arranque lucen un 1-8. El peor balance de la Liga hasta el momento.

Un récord nada acorde a lo que se nos vendió desde los despachos de The Q esta offeseason. Como bien recuerda Joe Vardon en un artículo publicado este pasado sábado en The Athletic, el objetivo nada más confirmarse la segunda marcha de LeBron James fue mantener el nivel competitivo del equipo. Renegar del tanking. Competir, cuanto menos, por meterse en unos playoffs que por primera vez desde 2005 no contarán con LeBron peleando en el cuadro del Este. Su particular reino a lo largo de toda esta segunda década del siglo XXI.

Con esta idea, el general manager Koby Altman mantuvo intacto el bloque de veteranos (Tristan Thompson, JR Smith, Kyle Korver, Channing Frye regresó y a Kevin Love se le renovó) que durante esta última etapa acompañó y ayudó a James a cumplir su promesa. Tal y como publica Vardon en el citado artículo, al propio Korver se le negó la salida (según parece pactada previamente) de la franquicia.

El objetivo era pelear, no bajar los brazos, competir y, en último término, ganar. De ahí que se mantuviera como entrenador jefe a Tyronn Lue. Un técnico que en los seis partidos que resistió tras el adiós de su gran valedor en la organización (LeBron James) se mantuvo fiel a los veteranos. De ahí que JR Smith jugase pese a que el propio Altman le comunicase que estaba fuera de la rotación. Larry Drew asumió el timón de la nave y JR ha continuado jugando. Las contradicciones son evidentes. El desorden total. En Cleveland impera el caos.

Puede que el plan existiese y que la idea realmente fuera competir y no enmascarar un tanking que ahora pasa por ser prácticamente la única solución. Kevin Love ha sido operado del dedo gordo del pie y estará como mínimo el próximo mes y medio de baja. Love, el mismo que tras su millonaria renovación (120 millones de dólares y cuatro años) estaba llamado a asumir el peso del equipo. Él no está y jugadores de los que se esperaba que dieran un paso al frente, véase Rodney Hood, están lejos de la versión planificada hace unos meses.

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Todo ha salido el revés en Cleveland. Hay fracturas en el vestuario entre el bloque de los veteranos y los jugadores más jóvenes y recién llegados, un técnico destituido a los seis encuentros de la temporada y un sustituto, interino por el momento, que no contará con el respaldo de la plantilla salvo que desde la front office hagan lo propio (básicamente, que le suban el sueldo para reconocer su nuevo estatus). Los jugadores respetan a Larry Drew, pero consideran que ante una situación tan complicada lo primero que habría que abordar es ese vacío de poder. Promesas incumplidas y peticiones de traspaso. Gente que quiere bajarse del barco antes de su hundimiento definitivo.

Dudas con Collin Sexton

Y entre medias de este panorama nos encontramos con Collin Sexton Jr. El base que eligieron en el número 8 del último draft. Apenas un par de semanas antes de que LeBron se mudase a LA. Otra vez el nombre de LeBron, de nuevo su alargada sombra. Aquellos días de junio su entorno dejó claro que Sexton era un jugador de su gusto. Estaba claro quién iban a draftear los Cavs.

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Potencial y calidad tiene, pero no deja ser un chaval de 19 años que llega a la NBA después de un único año de formación en la universidad y que se ha visto inmerso en este sombrío panorama. Dan Gilbert, el propietario, está ciegamente con él. Las líneas de actuación pasan por apostar por Sexton y poner a su disposición los minutos necesarios para que se vaya haciendo. Pero, tal y como recoge Vardon, internamente empiezan a cuestionarse su elección.

Los más veteranos también han puesto sobre la lupa su escasa defensa y manifiestos problemas para defender en el bloqueo directo. Además, cuestionan su aparente falta de carácter no tanto por las derrotas, una constante, sino como por cómo estás se producen. Siguen viendo en él a un buen chico, pero ahora que viene mal dadas, resulta mucho más sencillo fijarse en sus carencias y defectos. George Hill se ha ofrecido para echarle una mano y enseñarle a defender, pero en el vestuario tienen muy poca confianza en que este tutelaje llegue a buen cuerpo.

Ya lo ven, una cadena de infortunios (forzada por las malas decisiones, una cuestión de azar o un poco de ambas) ha hecho que los objetivos de estos Cavaliers (o al menos así nos lo han hecho creer) varíen de la noche a la mañana. En estos momentos, firmarían con los ojos cerrados asegurarse una ronda alta en el próximo draft (Top 3), que Sexton se haga a la Liga y Love regrese sano y en condiciones para ser diferencia en la 2019-20.

Cleveland Cavaliers, o como salirte todo al revés en cuestión de unos meses. Ahora que ya no pueden recurrir a LeBron James, su sombra no para de crecer.

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