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Playoffs 2020

Oklahoma City Thunder volvió a imponerse en el clutch ante un Houston Rockets repleto de dudas

Si Houston termina perdiendo esta serie ante Oklahoma City, no hay dudas de que mirará atrás a este cuarto partido como el momento clave de la llave. Y es que los Rockets parecían tener todo encaminado para ponerse 3-1 arriba, liderando a OKC por 15 puntos de ventaja a mediados del tercer cuarto y luciendo superior en casi todos los aspectos del encuentro, con una actuación completamente inspirada de sus tiradores: restando 6:19 en el tercero, ya llevaban ¡19 triples anotados!

Y sin embargo, eventualmente no solo aparecieron los fantasmas del pasado, sino que les terminaron costando la victoria, quedando en manos de los de Donovan por 117-114.

Tras anotar los primeros ocho triples de manera consecutiva para abrir el tercer período, la ofensiva de Houston se secó por completo. De hecho, a partir de ese momento apenas anotarían 4 de sus siguientes 25 lanzamientos externos, lo cual es un problema doble para un equipo sin Plan B: los Rockets siguieron forzando disparos durante todo el último parcial, a punto tal que rompieron el récord de más intentos en Playoffs (58). Pero la eficacia sencillamente desapareció.

No fue como aquel 0-27 que registraron para cerrar el Game 7 ante Golden State en 2018, pero tuvo algunos puntos en común. Principalmente, ligados a la falta de otros recursos al observar que el aro se había cerrado para los tiros externos. Harden casi no pisó la pintura en el tercer y último cuarto, ni recibió demasiada ayuda de compañeros que cuando no pueden cumplir con su rol ofensivo, tienen pocas variantes para ofrecer.

Aún con todo eso, el encuentro llegó a un final cerrado, donde apareció una vez más el Mr. Clutch de esta 2019-2020: Chris Paul. El base atacó a Harden y consiguió un par de anotaciones claves, las cuales combinadas con un hermoso doble de Dennis Schroder terminaron inclinando la balanza en favor del Thunder, permitiéndoles igualar el cruce en dos victorias por bando.

Schroder terminó con 30 puntos y Chris Paul con 26. Y no solo eso: aparecieron cuando más importaba, combinándose para anotar ¡14 puntos en los últimos 4 minutos! De hecho, todos los tantos que sumó OKC en ese tramo, vinieron cortesía de sus bases.

Además, en el ganador hubo 18 puntos, 12 rebotes y 6 asistencias de Shai Gilgeous-Alexander, mientras que si bien Nerlens Noel no tuvo grandes números (6 puntos, 5 rebotes) jugó un papel clave en la remontada del tercer cuarto (tras el -15, el Thunder logró cerrar abajo por uno) con su movilidad en defensa.

Y hablando de defensa, otra vez hay que destacar a Lu Dort, quien si bien empezó con problemas para frenar a Harden, terminó redondeando otra muy buena actuación en ese matchup, forzando varios lanzamientos malos de La Barba y generando un par de faltas ofensivas en las cortinas. No por nada el canadiense fue el tercer jugador de su equipo con más minutos: 35:11.

Por el lado de los Rockets hubo otra gran producción estadística de Harden, con 32 puntos, 15 asistencias y 8 rebotes, pero no se puede dejar de marcar lo mucho que dejó que desear su cierre en ambos costados del campo. En defensa se vio superado en un par de acciones claves por Paul de manera consecutiva, mientras que en ataque estuvo impreciso, poco agresivo (no tomó ni un solo tiro libre en toda la segunda mitad) y perdiendo dos balones llamativos, con pases apresurados.

Una vez más, Harden lució nervioso en los momentos calientes y sintiendo el peso de un encuentro que Houston dejó escapar de sus manos.

En los de D'Antoni hubo además 23 puntos de Eric Gordon y 21 de Danuel House, aunque en el caso de EG le cabe la misma crítica que a Harden: 0-4 de campo en el último cuarto, sin puntos.

Así vivimos el cuarto a cuarto del este gran choque entre Thunder y Rockets.

Primer Cuarto

Mismas formaciones titulares para ambos. OKC sale con Paul, Gilgeous-Alexander, Dort, Gallinari y Adams, mientras que Houston va con Harden, Gordon, House, Covington y Tucker.

El Thunder abrió el partido con un festival de triples, sumando conversiones en manos de Dort, Gallinari y Gilgeous-Alexander, para golpear primero en el marcador. Sin embargo, poco a poco Houston se fue asentando y con un par de apariciones de James Harden logró empatar la historia en 14, forzando un tiempo muerto de Billy Donovan. La Barba lleva 6 puntos con un perfecto 2-2 de tres.

Lejos de los problemas que tuvo en el tercer partido ante la marca de Dort, Harden cocinó a la defensa de OKC en el primer período, con 15 puntos, 4 asistencias, 5-6 de campo y 3-3 en triples durante 10 minutos de acción. Enorme inicio del ex Thunder, aunque el partido se mantiene parejo.

Los dos ataques están encontrando libertades enormes y muestran mucha precisión para el tiro externo: Houston lleva un 8-15 en triples y Oklahoma City un 6-10.

Con otro muy buen ingreso de Jeff Green (6 puntos, 2-2 en triples) finalmente Houston pudo llegar al primer descanso al frente por 37-35. Para el Thunder, lo mejor pasó por los 7 tantos de SGA.

Segundo cuarto

Ritmo de ida y vuelta en los primeros minutos del segundo cuarto. Luego de tres partidos donde vimos un muy buen trabajo defensivo, sobre todo de parte de Houston, se empiezan a ver errores importantes en ese costado de parte de ambos. Con los dos conjuntos superando el 54% de campo, los Rockets se imponen por 46-44.

El resto del primer tiempo transcurrió en un escenario de extrema paridad, en el que ninguno de los dos pudo establecer una ventaja clara. Al llegar a los vestuarios, el marcador está merecidamente empatado en 60, dejando todo abierto para los segundos 24 minutos.

Dennis Schroder lidera al Thunder con 15 puntos desde el banco, mientras que Harden es el mejor de Houston con 19 tantos y 7 asistencias.

Tercer cuarto

Comienzo en llamas de Houston en el tercer cuarto, con un par de triples de Eric Gordon y otros dos de Harden, quien ya llega a los 25 puntos. Esta vez OKC no fue capaz de mantener el ritmo de anotación de su rival y por primera vez se ve abajo por un margen considerable: 77-69. Los Rockets ya llevan anotados 15 triples sobre 29 intentos y apenas superamos la mitad de partido.

Los de D'Antoni siguen completamente encendidos desde el perímetro y suman tres triples más, llegando a los 18 en el encuentro y tomando 15 de diferencia, frente a un Thunder sin respuestas y que mantiene a Steven Adams en la pintura, a pesar de los problemas del neozelandés en ambos costados. ¡Houston se florea con una exhibición ofensiva!

Señales de vida de Oklahoma City en el cierre, primero con triples de Bazley y Schroder, acompañado por un muy buen tramo de Chris Paul para bajar la brecha a un dígito.

Houston comenzó a enfriarse desde el perímetro y el Thunder no lo perdonó, cerrando con un parcial de 21-7 en su favor, incluyendo una bomba de Schroder desde ocho metros para cerrar el tercero. Lo que parecía un partido abierto y en total control de los Rockets, terminó con un marcador de 93-92 ingresando a los 12 minutos finales.

Cuarto cuarto

Se mantiene la ventaja mínima para Houston (99-98) aunque ahora con ambos equipos fríos con los lanzamientos. Los Rockets empiezan a abusar de ese disparo externo, sin pisar la pintura con ningún tipo de penetración, pero en el otro costado los de Donovan no logran hacerlos pagar el precio. A su vez, se ven señales de cansancio en los dos conjuntos, mientras nos encaminamos a un cierre que seguramente será apasionante.

El Thunder apuesta por primera vez en el duelo por una formación pequeña para cerrar el partido, con Gallinari como cinco, rodeado por los cuatro perimetrales. OKC tiene ventaja de 105-104, restando 3:18, frente a unos Rockets que llevan anotados apenas 3 de sus últimos 21 triples, luego de un inicio de tercer cuarto con un 8-8 desde esa área.

El desenlace tuvo un protagonista principal, como tantas otras veces en esta temporada: Chris Paul. El base sumó dos conversiones decisivas en los últimos minutos, combinadas con una gran definición en velocidad de Schroder y ayudado por un Houston extremadamente errático y nervioso. Harden no fue factor, perdió balones llamativos y el Thunder se terminó quedando con el triunfo por 117-114.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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