Playoffs 2021

NBA Playoffs 2021: Deandre Ayton y su excelente rendimiento para superar al MVP Nikola Jokic

Los Phoenix Suns son el equipo de moda en los Playoffs 2021. Las tendencias cambian muy rápido en esta liga, pero es inevitable hablar de ellos de cara a las Finales de Conferencia. Si bien su temporada regular fue un éxito, en la postemporada superan a dos candidatos del Oeste, condicionados por las lesiones, y Chris Paul y Devin Booker atraen la mayoría de atención. Aunque, tras su enfrentamiento directo con el MVP, Nikola Jokic, toca poner el foco en Deandre Ayton.

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Antes de la eliminatoria, Jokic lanzó la voz de alarma. Dijo que Ayton había sido el pívot que "más problemas" le había dado con su defensa hasta la fecha. En el Game 1 el de Phoenix demostró los motivos: 20 puntos y 10 rebotes más dejar a Nikola en 5 de 14 en tiro.

"Wow, ¿de verdad dijo eso?", respondió Ayton tras la victoria inicial al enterarse de las palabras previas de Jokic. "Eso es increíble". Aunque sin duda fueron sus declaraciones tras el 30-20-10 de Jokic del Game 3 las más virales: "Tuvo 20 rebotes, 10 de ellos en ataque... Es de locos. Y 10 asistencias. Es de locos. No sabía que había hecho tantos números. Por algo es el MVP".

Dos perfiles muy distintos para la posición de pívot. El serbio es el base de los Nuggets, mientras el bahameño funciona como ancla defensiva atrás y bloqueador y ejecutor en ataque. Sí, sin duda las capacidades de Jokic le sitúan en un nivel superior. Al fin y al cabo, nunca hemos visto a un pívot como él. Sin embargo, Ayton gana respeto y confianza con cada partido suyo en estos Playoffs, y ante el MVP de la NBA mostró las razones.

Es el momento de revisar con vídeos y estadísticas el impacto de Ayton en la serie. Antes de nada, comparemos sus cifras tradicionales de la temporada regular con las de Primera Ronda y Semifinales:

  • Temporada regular: 14,4 puntos, 10,5 rebotes, 1,2 tapones, 10 tiros y 62,6% en tiros de campo
  • Primera Ronda vs. Lakers: 15,8 puntos, 10,7 rebotes, 0,7 tapones, 9 tiros y 79,6% en tiros de campo
  • Semifinales vs. Nuggets: 14,3 puntos, 10,5 rebotes, 0,3 tapones, 10,3 tiros y 61% en tiros de campo

Deandre Ayton, el ancla defensiva por excelencia en los Playoffs

En temporada regular las dudas con Ayton eran legítimas. Capaz de lo mejor y peor según el tramo del partido o la semana, la consistencia llega cuando el baloncesto más aprieta. Todavía no ha tenido una mala actuación en los Playoffs, algo que la estadística y el ojo humano confirman. Lo hizo ante los tocados Lakers de LeBron James y ¿Anthony Davis?, superando a Andre Drummond y Marc Gasol, y repite con la prueba de mayor exigencia ante uno de los dos cincos más destructivos de la NBA (Jokic y Joel Embiid).

Ayton ha tenido enfrente a Jokic, jugador que promedió 5,5 tiros libres por partido en temporada regular, y en la ronda ante Portland consiguió sacar 6 por noche. ¿Ante Phoenix? Reduce la muestra a 4,8 gracias al trabajo de Ayton, que entre las principales virtudes de su eliminatoria está el haberse mantenido en el parqué sin hacer faltas. Incluso cuando sí las tuvo, como en el Game 2, con dos faltas a mitad de segundo cuarto, Monty Williams apostó por una zona para protegerle. Importante prueba a la que no ha fallado: manteniendo su posición, sin caer en fintas y con un muy buen desplazamiento lateral.

Quizás la estadística más sorprendente de la eliminatoria ante Denver es que solo ha sumado un tapón. Un pívot de su tamaño y perfil defensivo, ancla del equipo, podría sumar más con suma facilidad. Entonces, ¿ha defendido mal? o ¿acaso ha defendido poco? Ninguna de las dos. Ayton reduce sus intentos de bloquear tiros en estos Playoffs. Busca aguantar y molestar. Desviar tiros con sus brazos y poner al rival en la situación forzada. Observemos la estadística de jugadores que más tiros han defendido por partido desde que comenzaron las Semifinales.

  • 1) Rudy Gobert: 23 tiros por partido y diferencia de -6,1% a los rivales
  • 2) Deandre Ayton: 21,5 tiros por partido y diferencia de -13% a los rivales
  • 3) Blake Griffin: 19,3 tiros por partido y diferencia de -11,8% a los rivales
  • 4) Royce O'Neale: 17,3 tiros por partido y diferencia de -1,9% a los rivales
  • 5) Jae Crowder: 15,5 tiros por partido y diferencia de -8,7% a los rivales

Es decir, Ayton ha sido el segundo jugador que más tiros ha defendido y el que mayor diferencia de acierto ha permitido a los rivales. Fuera del sorprendente dato de Blake Griffin, perfectamente integrado en estos peligrosos Brooklyn Nets, el dato refuerza la posición de Ayton.

Además, Phoenix tiene en su haber el rendimiento que ofrece su quinteto titular: Paul, Booker, Mikal Bridges, Crowder y Ayton juntos han generado 125,3 puntos a favor y encajado 106,3 por cada 100 posesiones en los 92 minutos jugados ante Denver. Solo la alineación titular de Philadelphia tiene mejor net rating en lo que llevamos de Semifinales (19 vs. 31,1). Ahí también está uno de los factores para Ayton y el equipo. Los Suns son la segunda defensa más eficiente de los Playoffs porque todos sus jugadores trabajan atrás. Una red de rotaciones y agresividad muy definida donde Ayton ayuda y es ayudado.

A pesar de la mejora de Booker atrás, del habitual impacto de Bridges o la sensacional serie de Crowder, la presencia de Ayton ha sido muy clara ante Denver. Cuando él no estaba en pista, la defensa de Phoenix ha encajado 117,5 puntos por cada 100 posesiones; mientras, con Ayton en juego, Phoenix solo concedía 101,8 puntos por 100 posesiones.

En el duelo individual con Jokic ha sabido dejarle en porcentajes poco habituales para él. Tampoco ha cometido faltas que le sacasen del partido y permitieran el dominio del serbio. Y es ahí donde reside la clave. Con el resto de jugadores centrados en eliminar las vías de pase, Phoenix apostaba por Ayton conteniendo a Jokic en uno contra uno. Así ha sido y, salvo en un encuentro, el MVP no ha podido dominar como acostumbra.

Así, Deandre no permitía a su rival hundirle por tamaño. Si Jokic quería anotar, debía hacerlo con lanzamientos complicados. Hemos visto varias acciones del Joker tirando tras giro o sobre una pierna, donde es costumbre verle anotar, pero los punteos de Ayton y esa falta de ritmo en comparación con otros momentos calientes no le permitieron anotar tanto.

Defendido por Ayton, Jokic terminó con 24 de 59 en tiros, 40,7% de acierto. En la Primera Ronda contra Portland registró un 52,8%.

Referencia interior con pocos balones

Ha tenido algo menos de balón ante Denver del que tuvo ante los Lakers, aunque es sencillo de entender. La presencia de Chris Paul tiene en Ayton a uno de los más directos ganadores de su llegada, pero esto le resta muchas opciones de finalización. Booker y CP3, dúo formidable para generar balón, a la altura de muy pocos en la NBA, obtienen la mayor parte de lanzamientos en una liga cada vez más orientada al dominio de los jugadores que botan por fuera.

Ayton ha sido el cuarto mejor anotador de Phoenix la serie en promedio de puntos (14,3) siendo el cuarto de en tiros por encuentro (10,3). Bridges ha estado más activo con sus cortes y tiros exteriores, generados en buena parte por las pantallas del pívot, y el lidero descenso de acierto del #22 impulsan al alero como tercer anotador. Que la mitad de tiros de Mikal sean desde el triple influyen mucho, por supuesto. Aun así, Ayton ha dejado enormes finalizaciones, de esas con energía en el remate que tanto le demanda el espectador.

De hecho, la canasta que prácticamente sentencia la noche del Game 4 llega tras robo de Booker y asistencia de Bridges para el mate de Ayton.

Para hacernos una idea de la cantidad de tiros y su acierto, aquí su mapa de tiro ante los Nuggets. La mayoría de tiros llegan en la cercanía del aro (58,5%) con un gran porcentaje (66,7%) y apenas ha lanzado desde fuera. Aunque en temporada regular mostró progreso en los tiros de media distancia, ha reducido sus intentos al máximo: solo tres tiros -registrados por NBA.com/stats- en los cuatro partidos, todos fallados. Al revisar todos los tiros, uno de ellos lo ejecuta dentro de la zona y al caer pisa fuera, y lanza un tiro de media distancia pisando el tiro libre, que terminó anotado.

¿Qué puede mejorar Ayton? Dentro de que su peor partido fue de 10 puntos con 4 de 8 (50%) y los dos tiros libres que tiró, convertidos, cuesta ser exigente en cuando a rendimiento y tiros. Eso sí, aunque controla cada vez mejor su cuerpo y define con gran técnica para su tamaño, en ocasiones continúa sin usar de la forma óptima su cuerpo para asegurar la posición. Tiene menos balones que Booker y Paul, por eso es fundamental que cuando reciba haga siempre daño. Si quiere dar el salto al siguiente nivel, no fallar en las oportunidades más claras es el próximo paso.

Incluso un claro ejemplo defendido por Jokic.

Agrupando las estadísticas de los 10 que comenzaron, Phoenix es el quinto equipo de mayor uso del pick&roll para terminar en el manejador, es decir, en Paul o Booker. Los registros de estos dos son de muy alto nivel en estas acciones y CP3 puso el foco en los bloqueos de Ayton como parte clave. No es el pívot que pone bloqueos más duros, pero Paul le ha enseñado mucho acerca de los tiempos del pick&roll y por dónde debe desplazarse.

Y mientras el pick&roll para el manejador crece en la NBA, el pick&roll para el pívot se hunde desde hace años. En ninguno de los 16 equipos alcanza al menos el 8% de frecuencia en los ataques y dos (Celtics y Clippers) están por debajo del 5%. Phoenix, en el fondo (11º) con 5,6%. Y ahí Ayton es la clara referencia: es séptimo en Playoffs en posesiones de pick&roll para él por encuentro (por detrás de Jokic, Nurkic, AD, Gobert, Embiid y Randle) con una media de 3,4. ¿La parte positiva? Genera 1,44 puntos por posesión con 75,9% en el tiro, las dos mejores marcas para el top 8.

En la próxima serie Ayton tendrá una prueba diferente. Debe mantener la consistencia en defensa y la seguridad en ataque. Mantener los datos y las sensaciones de la eliminatoria ante Denver será tarea complicada, aunque una nueva oportunidad de demostrar su capacidad de impacto.

Los Jazz con Gobert o los Clippers del ultra small-ball. Los rivales no pueden ser más diferentes, pero el foco de Ayton debe ser el mismo. La clasificación de Phoenix a Finales de Conferencia y su rendimiento ante todo un MVP como Jokic solo deben servir de refuerzo a todo el trabajo realizado. Que continúe la fiesta en Arizona.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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