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Pau Gasol, una figura única más allá de las canchas NBA

Pau Gasol forma ya parte de la historia de la NBA. Alguien irrepetible, por sus condiciones físicas, técnicas y comprensión del juego, capaz de saber entender su posición en la liga en todo momento. De estrella y referente de los primeros Memphis Grizzlies a un escudero leal bajo la tutela de Kobe Bryant, sin olvidar un ocaso de carrera inmejorable en Chicago Bulls y San Antonio Spurs. Las lesiones mermaron la recta final de una trayectoria que en la tarde del 5 de octubre de 2021 llegó a su fin, rodeado de aquellos que le ayudaron en los más de 20 años que compitió en las canchas de todo el mundo.

Sin embargo, la importancia del gigante de Sant Boi de Llobregat va más allá de lo que pudo hacer dentro de esas cuatro líneas pues el catalán supo utilizar su relevancia y repercusión para transgredir las barreras de lo que ha de ser un deportista profesional. Comprometido, consciente de la realidad que le rodea, desde bien temprano Pau se involucró con todo tipo de causas, especialmente de tipo social, moldeando lo que sería una parte más de su imagen pública, sin la cual es muy complicado entenderle completamente. Mientras otros participan en actos sociales y fundaciones más por mejorar su percepción, Gasol lo hizo porque realmente estaba convencido de que esto importaba y porque para él era verdaderamente útil, motivando a muchas otras personas a que se implicasen con su comunidad o bien con los más desfavorecidos.

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Pau fue uno de los primeros deportistas en colaborar y trabajar de la mano de UNICEF, convirtiéndose en embajador de la ONG en 2003. Desde entonces, este ha realizado una intensa labor año tras año siendo parte de diferentes campañas y realizando viajes humanitarios a países como Irak, Chad, Etiopía, Sudáfrica, Angola y Bangladesh. El pívot catalán ha sido un habitual en las iniciativas para incentivar el deporte como vehículo para el desarrollo de zonas desfavorecidas, así como contra la hambruna infantil. Por esta larga trayectoria y su involucración, en 2019 fue nombrado Defensor Mundial para la Nutrición y el fin de la Obesidad Infantil. "Todos somos necesarios en este trabajo. Es un partido que tenemos que ganar, por los niños", dijo en una ocasión.

"Estamos muy agradecidos por el apasionado compromiso de Pau Gasol durante más de una década con el trabajo de UNICEF", escribió Caryl Stern, parte de la ONG, para el San Antonio Express News. "Su espíritu genuino indudablemente ha traído conciencia y ayuda en la recaudación de fondos a los más vulnerables de nuestro mundo: los niños".

Más allá de las visitas y colaboraciones con zonas desfavorecidas, una de las causas en las que más se volcó Pau fue en la relativa al VIH. Como parte de una generación que vio cómo Magic Johnson anunciaba su retirada de manera abrupta en noviembre de 1991 mientras el virus atacaba duramente a la sociedad mundial, el español quedó marcado por aquello. Tan pronto como tuvo opción, Gasol formó parte de campañas informativas para concienciar sobre la enfermedad, las opciones que las personas afectadas tenían a la hora de afrontar la situación o bien para ayudar a prevenir más contagios. "Sé que mi relevancia personal es algo pasajero, por eso es el momento de utilizarla para ayudar a educar a los niños y a los jóvenes en la prevención", reconoció en 2003.

La formación en los valores de la salud que recibió de sus padres, ambos sanitarios, fue vital en el desarrollo humano y personal del catalán, que por el impacto de la retirada de Magic quiso estudiar medicina, abandonando esa vía en el momento que su carrera deportiva despegó. "Recuerdo cuando se anunció que Magic Johnson era seropositivo. Yo debía de tener diez u once años y ya veía por la televisión los partidos de la NBA y me impactó muchísimo", comentó en 2010. "Y quería hacer algo, quería contribuir a encontrar un remedio para el sida. Y lo único que se me ocurría era hacerme médico".

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Aún hoy sigue siendo vital realizar un trabajo de concienciación e información sobre el VIH, acabando con prejuicios y clichés que poco o nada tienen que ver con la realidad de la enfermedad. Es por ello que Pau ha sido uno de los deportistas que más se ha comprometido con la causa, difundiendo todo tipo de mensajes en positivo para ayudar a todo el mundo, tanto quienes se han visto afectados como los que no. "Cuando la enfermedad se empezó a propagar la gente no lo entendía. Era un estigma y nadie quería saber nada al respecto. Se aislaba a quienes lo sufrían y se intentaba mantenerles lo más lejos posible", recordaba en una entrevista a NBA.com Estados Unidos en 2010. "Eso es lo que hace la falta de información. Por eso animo a todo el mundo a que se informe y se preocupe por el tema, a que haga preguntas, a que averigüe cosas por su cuenta. Eso son cosas verdaderamente importantes. Sólo porque no te haya pasado no significa que no tengas que tenerlo en cuenta. La información siempre es fuerza".

Pero la intervención del español en causas sociales y humanitarias no se quedó ahí ya que se hizo habitual su presencia en los hospitales infantiles de las ciudades donde más tiempo estuvo. Todo comenzó, cómo no, en Memphis donde participaba regularmente en actos en el St. Jude Children's Research Hospital. Allí lanzaría años más tarde la campaña de recaudación Hoops for St. Jude.

Ese compromiso con la comunidad local fue algo que pudo trasladar cuando se marchó a Los Ángeles. En la ciudad californiana Pau entabló una buena relación con el doctor David Skaggs, con quien unió fuerzas en el Children's Hospital de Sunset Boulevard. "Pau es una persona que podría haberse dedicado a cualquier cosa, ya sea medicina o baloncesto. Y yo pienso que él ve a la medicina y a la cirugía como dos caminos que no ha podido tomar. No me cabe ninguna duda que Pau sería uno de nosotros si hubiera elegido el otro camino quedándose en la escuela de medicina", destacó el doctor en una entrevista en ESPN en 2010.

Gasol estuvo sumamente vinculado al hospital de Los Ángeles, llegando a donar 250.000 dólares, además de realizar tareas impagables con dinero como actividades de todo tipo con los niños. Más tarde, en San Antonio, Pau mantuvo su compromiso con los hospitales infantiles, en concreto con el Methodist Children's Hospital de la ciudad, donde acostumbró acudir cuando tenía opción dado el calendario NBA y compartir momentos con los niños que recibían diferentes terapias.

Con una carrera más allá de las canchas tan destacada, la NBA quiso premiarle con la máxima distinción para figuras de este tipo como es el Walter Kennedy Citizenship Award en 2012, un premio que destaca la labor de los jugadores como parte de la comunidad. Tiempo después, en 2015, recibió el galardón Global Impact Player por parte del sindicato de jugadores por toda su historia humanitaria y de concienciación social.

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Tras años de diferentes acciones para todo tipo de asociaciones y causas, en 2013 Marc y Pau fundaron la Gasol Foundation, una entidad a través de la cual liderar proyectos de todo tipo para ayudar a sectores de la sociedad más desfavorecidos o motivar cambios que puedan corregir las desigualdades. Entre las actividades que más han promovido desde la organización ha sido la lucha contra la obesidad infantil, promoviendo hábitos de vida saludables a través del deporte y con campañas para la mejora de la alimentación en etapas tempranas.

La carrera deportiva de Pau Gasol puede que se haya terminado y que nunca más volvamos a verle vestido de corto en un partido real, pero es ahora cuando comienza su etapa más importante, en donde se involucrará todavía más con todas aquellas causas a las que le dedicó el poco tiempo libre que tenía en temporada, alargando todavía más la sombra de su leyenda. Las acciones que el pívot realizó fuera de los focos y las canchas hacen de él una figura referencial para las generaciones venideras y un ejemplo para todos aquellos deportistas que busquen trasgredir los límites de su disciplina.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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