New Orleans Pelicans

Willy Hernangómez regresa feliz a New Orleans Pelicans: "Esto es una familia"

Willy Hernangómez arranca su sexta temporada en la NBA. El pívot español tiene 27 años, por lo que la etiqueta de joven promesa que tuvo por mucho tiempo pasa a la siguiente generación. Entra en los que serán los mejores años de su carrera tras firmar una notable segunda mitad de campaña con New Orleans Pelicans en la 2020-2021. Tras los Juegos Olímpicos con la Selección Española, regresa a Luisiana con un contrato de tres cursos más.

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"Mi objetivo principal estaba en mejorar en el tiro. También, en el bote", comenta Willy nada más arrancar su rueda de prensa en el Media Day, al ser preguntado por su trabajo estival. "Quiero hacer más cosas con el balón y poder jugar también de cuatro. Fue muy bueno estar en el equipo de los Juegos Olímpicos para competir y no perder el ritmo. Estoy contento de estar de vuelta en New Orleans con mis compañeros y el nuevo entrenador. Trataré de ayudar todo lo posible para ganar y, como siempre, traer mucha energía".

Imposible borrar la sonrisa de su cara. Willy comenzó de forma fantástica su carrera NBA con los Knicks, entrando en los mejores quintetos de novatos de la 2016-2017, pero después de aquello perdió oportunidades en la Gran Manzana. Traspasado a Charlotte en 2018, tampoco tuvo grandes opciones con James Borrego de entrenador, técnico que prefiere alineaciones versátiles. Sin embargo, y tras firmar un contrato no garantizado que ponía en riesgo su continuidad en la NBA, Hernangómez encuentra su hogar y recupera la ilusión en New Orleans.

Una de las historias más interesantes de estos Pelicans comprende las reuniones entre jugadores. Es cierto que el mercado ha sido extraño y que el resultado no ofrece una plantilla superior a la de la pasada temporada, pero las llegadas de Devonte' Graham y Tomas Satoransky suponen rostros conocidos para Willy.

"Es una locura como va el mundo del baloncesto. Tener a Devonte' de nuevo en mi equipo es especial. Él es un chico especial. Le decía que era mi rookie y siempre lo será", recuerda el pívot entre risas, que compartió vestuario con Graham en Charlotte y trabaron gran amistad. "Me alegro mucho de cómo se ha desarrollado en los últimos años. Siempre he confiado en él porque es especial. Nos va a ayudar a ganar partidos. En cuanto supe que venía a los Pelicans le llamé porque estaba muy contento. Ayer fuimos a cenar y le enseñé la ciudad. Es uno de mis mejores amigos, al igual que Satoransky, con el que jugué hace ocho años en Sevilla. Ahora tengo a dos de mis mejores amigos en New Orleans. Va a ser un año divertido".

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Los cambios en Luisiana van más allá de la plantilla. Stan Van Gundy, entrenador de la vieja escuela, firmó con los Pelicans para dotar al equipo de cultura defensiva. Sin embargo, la temporada fue complicada y SVG tuvo problemas para relacionarse de la mejor manera con las estrellas jóvenes, Brandon Ingram y Zion Williamson. Veremos cómo afecta su despido a Willy, que se ganó el respeto de Van Gundy y recibió más oportunidades de él que de ningún otro entrenador en la liga.

"Estoy muy contento con Willie (Green, el nuevo entrenador jefe). Es muy humilde y directo", explica Hernangómez sobre Green, asistente de Monty Williams en Phoenix las dos últimas temporadas. "Creo que tenemos buena relación y la iremos construyendo durante el training camp. Como siempre os digo, esto es una familia. Tenemos que crear un ambiente donde todo el mundo se sienta cómodo. Queremos lo mismo. Trabajar, competir y ganar partidos".

"El par de conversaciones que he tenido con él, realmente quiere construir algo especial. Que todo el mundo quiera estar entrenando y disfrutando mientras trabajamos, es algo difícil de hacer, pero muy especial", dice sobre los objetivos de Green. "Hablando con el entrenador creo que todos estamos en esa línea para ir trabajando nuestra química".

El gran fichaje veraniego de los Pelicans ha sido Jonas Valanciunas, uno de los mejores pívots en la 2020-2021. De hecho, su rendimiento con los Grizzlies ha hecho que el staff de NBA.com le vote como el 15º mejor jugador internacional de la liga, y por supuesto su traspaso desde Memphis fue sorprendente. Como aspecto positivo, Willy podrá aprender de él; el negativo es que llega en un fantástico estado de forma, al contrario que Steven Adams, que vivió su único año en New Orleans cargado de problemas físicos, lo que permitió caminos para el español.

"Siempre me ha gustado como jugador y hemos tenido buenos enfrentamientos, no solo en la NBA, también en el baloncesto internacional", cuenta sobre el lituano. "La pasada temporada fue uno de los mejores pívots. Es duro, inteligente y tiene habilidad. Desde pequeño escuchábamos hablar de Jonas Valanciunas. Era uno de los mejores pívots y vino muy joven a la NBA. Estoy ilusionado por competir y aprender de él. Haré todo lo posible por superarle", finaliza entre risas.

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¿Cuál será el papel de Willy esta próxima temporada? Comenzó el pasado curso disputando apenas 7, 3 y 2 minutos respectivamente en los primeros 18 partidos, para después promediar 8,2 puntos, 7,4 rebotes y 56% en tiros de campo en 19 minutos durante 44 presentaciones. Valanciunas será mayor competencia que Adams y Jaxson Hayes, todavía muy verde en la 2020-2021, es una de las ilusiones de la directiva.

"Es un rol diferente el que tengo con el equipo nacional y con los Pels. Siendo mi segundo año me siento más cómodo para dar más opciones, hacer pick&pops e intentar más cosas para el equipo", cuenta Hernangómez. "Cualquier cosa que quiera Willie (Green), la haré. Sea jugar de cuatro, cinco o ayudar desde el banquillo. Estoy contento de estar de vuelta aquí. Es mi sexto año en la NBA. Nunca pensé que sería jugador de la NBA y ahora empiezo mi sexta temporada. Estoy contento de formar parte de esta comunidad".

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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